El cuero es un material controvertido, y no solo porque las vacas tienen que morir para producirlo. O porque el curtido del cuero requiere productos químicos tóxicos como el cromo, que a veces es arrojado directamente a las vías fluviales locales. No, la peor parte del cuero, según los activistas ambientales, es que contribuye de manera importante al cambio climático.

Se estima que la ganadería es responsable de 14,5 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero del mundo. Kering, el conglomerado de moda de lujo que posee marcas tan históricas amantes del cuero como Gucci e Yves Saint Laurent, dijo en su Informe medioambiental 2020 que la producción y el procesamiento del cuero es, con mucho, el mayor contribuyente a su huella de carbono. Y cuando el Amazonas estaba en llamas en 2019, se culpó a las llamas al menos parcialmente en operaciones de cría de ganado, y varias grandes marcas, incluidas H&M y Timberland, prometieron dejar de abastecerse de cuero de la región.

Sin embargo, las alternativas disponibles para la industria de la moda (poliuretano y PVC a base de combustibles fósiles) dejan algo que desear. Todos los cueros veganos elaborados a base de plantas, cuyos fabricantes afirman que emiten menos gases de efecto invernadero durante la producción, también se mezclan con productos de petróleo sintético, lo que los hace más dañinos de lo que implica su marketing «libre de crueldad animal». Con toda la prensa alrededor de los productos prototipo de Adidas y Stella McCartney, se le perdonará por pensar que ya podría comprar una billetera de cuero cultivada en laboratorio o zapatillas de deporte Stan Smith de cuero hongo, pero esos materiales todavía están luchando por alcanzar la viabilidad comercial.

Por ahora, solo hay un “cuero” vegano verdaderamente innovador y ecológico en el que puedes hacer clic para comprar directamente en Internet. AirCarbon, un material de carbono negativo que se fabrica a partir de organismos marinos que comen metano, llegó al mercado hace un año en forma de gafas de sol, carteras y fundas para portátiles y teléfonos.

En una industria conocida por promocionar incluso las gotas de productos más mundanas (otra chaqueta de botella de agua reciclada, alguien?), la recepción de la nueva marca, llamada Covalente, fue sorprendentemente silenciado. Eso quizás podría atribuirse al CEO de la startup que fabrica AirCarbon, Mark Herrema de Newlight Technologies, quien trajo las vibraciones más frías de California a nuestra entrevista. Cuando noté su manera relajada, se rió entre dientes y señaló que ha estado trabajando en la creación de este material durante 18 años completos. Y de todos modos, con seis rondas de financiación en su haber, la última por $ 45 millones, ha pasado de la etapa de exageración y en la etapa de «simplemente hazlo».

Literalmente: en agosto, Newlight anunció una asociación con Nike para explorar los usos de AirCarbon. Nike, que dice El 70 por ciento de sus emisiones están envueltas en sus materiales, es una de las muchas grandes marcas de moda que han comprometido para reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero en al menos un 30 por ciento para 2030.

Herrema dijo que la idea que eventualmente conduciría a AirCarbon se le ocurrió mientras estaba en Princeton a principios de la década de 2000. Estaba estudiando política, pero algunos problemas digestivos lo llevaron a comenzar a investigar las dietas y el sistema alimentario. Descubrió que una vaca puede eructar hasta 500 litros de metano, un gas de efecto invernadero extremadamente potente, a la atmósfera todos los días. Se imaginó el valor de mercado de ese metano —más de $ 20,000 por año de una gran granja— evaporándose en el aire, y vio una oportunidad comercial.

Resulta que cien años antes, los científicos habían descubierto que hay organismos que comen gases de efecto invernadero y almacenan esa energía dentro de sus células en forma de una molécula llamada polihidroxibutirato o PHB. “Y esta molécula, cuando la aíslas, resulta que es fundible”, dice Herrema. Eso significa que se puede moldear en todo tipo de materiales en cualquier color, desde láminas similares al cuero hasta fibras y formas sólidas como gafas de sol.

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