El ritual va un poquito así. Una o dos veces al mes, entro expectante en mi pequeño baño y me saludo en el espejo. En el santuario privado de este espacio íntimo, escudriño mi piel bajo un suave bulbo de color ámbar. La iluminación aquí es suave y acogedora, pero el acto que realizaré en mi rostro es todo lo contrario. Selecciono una espátula suave y la uso para untar una sustancia viscosa rosa grisácea por toda mi cara. Miro detenidamente mi reflejo, reluciente de producto y promesa, y espero.

No pasa mucho tiempo para que comience la diversión.

Mientras se instala en las crecientes grietas cavadas por años de sonrisas y ceños fruncidos, la sustancia penitencial comienza su reinado de tortura y toda mi cara grita de alarma. Arde y me encanta. Duele y me deleito con eso. ¿Pero por qué?

No soy la única persona que busca un producto para el cuidado de la piel altamente desagradable en lugar de una crema benévola que no requiere nada de mi capacidad para resistir. Y, honestamente, ni siquiera sé si mi dolorosa máscara funciona o no, a pesar de mi aparente devoción monástica por ella. Lo que sí sé es que el acto de sufrir de alguna manera hace que parezca que está funcionando y que el dolor me hace sentir mejor en el proceso.

La ciencia del dolor, y la forma en que afecta la culpa, ayuda a explicar el atractivo del cuidado de la piel aversivo. Amo mis duros tratamientos faciales porque se sienten como penitencia, un acto deliberado de ganarme el perdón por cada vez que chisporroteaba al sol sin protección. Pero el atractivo también radica en el hecho de que cuando soportamos una cierta cantidad de dolor para lograr algo, nuestra mente asigna un valor adicional al resultado. El término para estas experiencias intencionalmente dolorosas:masoquismo—Viene con todo el bagaje del inicio de la palabra como una parafilia sexual. Pero incluso más allá del cuidado de la piel, el masoquismo es normal y generalizado, y comprenderlo es un paso importante en el proceso de desestigmatización de una práctica humana común.

En un 2011 estudio publicado en ciencia psicológica Al explorar la relación entre el dolor y la expiación, los investigadores pidieron a los participantes del estudio que escribieran sobre una de dos cosas: una instancia de rechazo o exclusión de otra persona, o una interacción inocua. Luego, completaron una encuesta sobre cuán culpables se sentían. Luego, la parte divertida: tuvieron que meter toda la mano en agua helada todo el tiempo que pudieran estar de pie. Bueno, algunos de ellos de todos modos. El grupo de control tiene temperatura ambiente, los bastardos.

Los investigadores encontraron que las personas que escribieron sobre su memoria culpable mantuvieron sus manos en el agua helada por más tiempo, calificaron el agua helada como más dolorosa que los demás y experimentaron una reducción significativa de la culpa después. Léelo de nuevo. Las personas culpables sufrieron más, dijeron que les dolía más y se sintieron menos culpables después. Para explicarlo, los autores hacen referencia al libro de DB Morris, La cultura del dolor, que sostiene que «el dolor se ha entendido tradicionalmente como de naturaleza puramente física, pero es más exacto describirlo como la intersección del cuerpo, la mente y la cultura». Este modelo de pensamiento sostiene que las personas le dan significado al dolor, y el Dr. Brock Bastian, uno de los autores del estudio, sostiene que las personas están socializadas desde el nacimiento para aceptar el dolor dentro de un modelo judicial de castigo.

“Creo que es más una relación entre el dolor y la justicia. El dolor duradero puede parecer que proporciona un sentido de justicia y una forma de autocastigo ”, dice Bastian, y señala que la encarnación del castigo puede vincularse con la penitencia en diversos grados. «No es que la gente se diga explícitamente ‘me estoy castigando con dolor’, sino que [they are] ir a trotar o hacer algo que sea agotador y satisfaga esa necesidad de restaurar la justicia a través del castigo «. Como afirma Bastian en el documento, «La historia está repleta de ejemplos de dolor ritualizado o autoinfligido con el objetivo de lograr la purificación».

En el caso del cuidado de la piel, el sentido de la justicia surge cuando sentimos que hemos hecho más por ganar los efectos de nuestras dolorosas cremas y microagujas. El dolor también nos da un sabor de expiación a través del autocastigo, haciéndonos pagar todas las ofensas que hemos perpetuado contra nuestra piel: días sin protector solar, humo de cigarrillo, pellizcos compulsivos, dormir maquillados. Y una vez que pagamos por nuestros pecados dermatológicos, probamos esa dulce y dulce absolución.

Pero mi atracción por el cuidado de la piel masoquista no se trata solo de culpa. Está sucediendo algo más, algo que se relaciona con las formas en que los humanos crean y experimentan valor. «Si algo duele, puede crear una sensación de valor o eficacia», explica Bastian. En general, poner esfuerzo en las cosas aumenta nuestra percepción de su valor, «por lo que el uso de productos para el cuidado de la piel que son aversivos y dañan un poco, probablemente se desvanezca en nuestra percepción de que están haciendo algo».

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