En octubre pasado, después de un día divertido en el parque con amigos, comencé a sentirme un poco fuera de lugar. No fue nada importante: tenía un ligero dolor de garganta y fiebre, y me sentía muy cansado, a pesar de haber dormido mucho. Aún así, me preocupaba haber expuesto a mis amigos al COVID-19. Decidí hacerme la prueba en una clínica de atención de urgencia local y, unos días después, recibí un correo electrónico que decía que mis resultados estaban disponibles. Probé negativo.

Me sentí aliviado y confundido a la vez. ¿Podría haber sido incorrecta la prueba? Comencé a sentirme mejor unos días después de que volvieron mis resultados, y ninguno de mis amigos, incluidos mis compañeros de cuarto, se enfermó, ni antes ni después de que yo lo estuviera. Aún así, me pregunté si habría habido un error.

No soy el unico. Las pruebas de COVID-19 eran casi imposibles de acceder al comienzo de la pandemia, pero ahora se ha convertido en vulgar – al igual que preguntas sobre la precisión de las pruebas.

Ninguna prueba, ya sea para COVID-19 u otra infección o afección médica, es perfecta y siempre es posible obtener resultados falsos. Pero la precisión de las pruebas de COVID-19 ha mejorado desde que apareció el virus por primera vez, y los científicos ahora también tienen datos que muestran que las pruebas más efectivas, como la PCR y otras pruebas moleculares, a menudo son correctas. Si tiene motivos para sospechar un resultado falso, puede tener sentido confirmar sus resultados con otra prueba. Pero para las pruebas más efectivas, los resultados falsos positivos pueden ser particularmente raros. Los falsos negativos también son relativamente poco comunes con estas pruebas, especialmente si tiene síntomas. Aún así, una serie de factores individuales afectan la precisión, incluido el tipo de prueba que realiza, si tiene síntomas y más.

Independientemente de sus resultados, siempre debe aislarse si da positivo en la prueba de COVID-19 y asume que tiene el virus. Incluso si sospecha un falso positivo y está esperando una prueba adicional, no querrá infectar a otros inadvertidamente.

«Es mejor prevenir que curar», dice Nam Tran, profesor de patología y medicina de laboratorio en la Universidad de California, Davis.

Midiendo

Dos formas de medir la precisión de la prueba son la especificidad y la sensibilidad, dice Shangxin Yang, subdirector médico del laboratorio de microbiología clínica de UCLA Health. La sensibilidad es el porcentaje de casos realmente positivos que se identifican correctamente como positivos. Esto significa que «si una prueba es menos sensible, es posible que obtenga más resultados negativos falsos», dice Yang, refiriéndose a las personas que obtienen resultados negativos pero en realidad son positivos.

La especificidad es el porcentaje de personas que darán negativo correctamente en la prueba de todas las personas que son negativas. Si una prueba es menos específica, es más probable que produzca falsos positivos. Por ejemplo, si una prueba tiene una especificidad del 80 por ciento, tiene una tasa de falsos positivos del 20 por ciento. Por otro lado, si tiene una sensibilidad del 80 por ciento, hay una tasa de falsos negativos del 20 por ciento.

Hay dos tipos principales de pruebas que pueden detectar una infección activa por COVID-19. Un tercero detecta anticuerpos, que el sistema inmunológico produce para combatir una infección o después de la vacunación. Por lo tanto, las pruebas de anticuerpos solo pueden detectar si una persona fue infectada con el virus en algún momento o fue vacunada. La prueba más precisa para detectar infecciones activas es una prueba molecular, que detecta partes del material genético del virus. El «estándar de oro» para esto es una prueba de PCR, que significa Reacción en Cadena de la Polimerasa, el nombre del proceso utilizado para amplificar la cantidad de virus a cantidades detectables.

«Eso nos permite detectar incluso trazas de material viral», dice Justin Lessler, epidemióloga de la Escuela de Salud Pública Global Gilling de la Universidad de Carolina del Norte.

Los resultados suelen tardar entre uno y cinco días, aunque Tran dice que hay algunas pruebas de PCR más nuevas que tardan menos de 30 minutos.

Yang dice que la mayoría de las pruebas moleculares, especialmente las pruebas de PCR, son alrededor del 99 por ciento o incluso más específicas, lo que significa que la probabilidad de obtener un falso positivo es extremadamente baja, alrededor del uno por ciento. Las pruebas también son muy sensibles. en un estudio publicado en febrero, Yang y otros investigadores encontraron que en un entorno del mundo real, las personas que tomaron más de una prueba de PCR tenían una tasa de falsos negativos de alrededor del dos por ciento. Tran dice que las tasas de falsos negativos de PCR son probablemente de entre uno y cuatro por ciento. Uno estudio de dos instalaciones de prueba diferentes encontraron una tasa de falsos negativos del 3,5 por ciento. Lessler estima más alto: alrededor del 10 por ciento o incluso más; uno estudio encontró una tasa de falsos negativos justo por debajo de ese número.

Otro tipo es la prueba de antígenos, que identifica proteínas llamadas antígenos asociados con virus. Las pruebas de antígenos funcionan más rápido que la PCR y muchos otros tipos de pruebas moleculares, a menudo brindan resultados en alrededor de 15 minutos y no tienen que enviarse a un laboratorio para obtener resultados. Muchos están disponibles en las farmacias y se pueden hacer en casa, aunque algunos son administrados por un médico. Por lo general, son menos precisos que la PCR y otras pruebas moleculares, pero cuanto menos precisos, dice Yang, puede depender de la situación, sobre todo si tiene síntomas.

Más allá del laboratorio

En teoría, la especificidad y la sensibilidad deberían determinar la probabilidad de que su prueba sea correcta. Pero en la vida real, más que la química de las pruebas influye en si serán precisas.

Uno de los más importantes es si una persona tiene síntomas, ya que las personas con síntomas tienden a tener más virus para que las pruebas lo detecten. Esto es especialmente cierto para las pruebas de antígenos. Si tiene síntomas, las pruebas de antígenos tienden a ser del 80 al 90 por ciento más sensibles que las pruebas moleculares, dice Yang. Pero sin síntomas, eso puede caer a menos del 50 por ciento de la sensibilidad de las pruebas moleculares, lo que significa que muy bien podría darle un resultado falso negativo. En general, las pruebas de antígenos tienen una tasa de sensibilidad del 40 al 80 por ciento, y Yang dice que son más precisas si se toman dentro de una semana de desarrollar los síntomas. Por otro lado, Yang dice que las pruebas de antígenos tienen una alta especificidad del 95-98 por ciento, aunque aún pueden producir resultados falsos positivos en áreas donde la mayoría de las personas no están infectadas. De hecho, en noviembre de 2020, la FDA prevenido que las pruebas rápidas de antígenos pueden producir resultados falsos positivos.

Independientemente del tipo de prueba que realice, su resultado positivo es es más probable que sea correcto si estás en un área donde muchas personas están infectadas, dice Yang. Pero si COVID-19 es relativamente poco común en un área, es más probable que un resultado positivo sea incorrecto.

Si tuvo algún contacto cercano con una persona infectada, es más probable que los resultados positivos sean correctos. Por el contrario, es más probable que un resultado negativo sea incorrecto. A estudio Usando datos de casos de Shenzhen, China, se encontró que para los contactos cercanos, la tasa de falsos negativos fue de alrededor del 36 por ciento, aunque muchos de estos contactos cercanos nunca desarrollaron ningún síntoma.

«Creo que siempre hay que poner estos números en el contexto del escenario», dice Yang.

Tanto cuándo como cómo se hace la prueba podría influir en sus resultados. En el mismo estudio de Shenzhen, los investigadores encontraron que las personas tenían menos probabilidades de obtener un resultado falso negativo cuatro días después de que comenzaran a tener síntomas. Lessler, uno de los autores del estudio de Shenzhen, dice que las pruebas realizadas 12 o 24 horas después de la exposición, especialmente para aquellos sin síntomas, casi nunca se registrarán como positivas.

También importa de dónde provino su muestra. Yang dice que hay evidencia de que las pruebas de frotis nasofaríngeos, en las que se toma una muestra de la parte superior de la nariz, son más preciso que las muestras de la parte inferior de la nariz. Aunque estas pruebas no son las más agradables, generalmente hay más virus para detectar, dice Yang. Otro estudio sugiere que las muestras de saliva son muy precisas, pero principalmente para personas sintomáticas.

Que significa todo esto?

Es seguro decir que determinar la precisión de una prueba es complicado. Dicho esto, la PCR y otras pruebas moleculares de COVID-19 tienden a ser muy precisas. Esa precisión aumenta aún más si tiene síntomas, estuvo expuesto a alguien con COVID-19 o vive en un área con una gran cantidad de casos positivos. Las pruebas de antígenos, algunas de las cuales se pueden hacer en casa, son una alternativa rápida y fácil a la mayoría de las pruebas moleculares, que en la mayoría de los casos deben enviar los resultados a los laboratorios. Pero son menos precisos, especialmente si no presenta síntomas. Puede encontrar un sitio de pruebas local de EE. UU. aquí.

Si tiene una buena razón para dudar de su resultado, siempre puede volver a hacerse la prueba. «Eso es lo más simple si cree que está mal», dice Lessler. Por ejemplo, tal vez no tenga síntomas, dio positivo en un área con pocos casos y no conozca a nadie que pueda haberlo expuesto. O dio negativo después de haber estado expuesto a alguien con COVID-19 pero desarrolló síntomas más tarde. Si utilizó una prueba de antígeno la primera vez, considere la posibilidad de realizar una prueba de PCR. Si ya obtuvo un PCR, «si es positivo, casi definitivamente es correcto», dice Lessler.

Nunca sabré con certeza si mi prueba fue incorrecta. Dicho esto, probablemente tenía razón. No tenía exposiciones conocidas a COVID-19, el número de casos en ese momento era relativamente bajo y tomé una prueba de PCR extremadamente precisa. Es más probable que tuviera gripe u otro virus. Pero, por supuesto, si estás enfermo, deberías hacer lo que yo hice: quedarte en casa.

«Evite el contacto como lo haría antes de COVID», dice Tran. «Si tiene gripe o un resfriado, no querrá andar tosiendo sobre la gente».





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